かつて,浦安,市川,船橋,習志野(鷺沼),幕張,稲毛,蘇我の海岸には広大な干潟が広がっていた. 潮が引くと荷馬車が通れるほどに締まる砂浜だった. その稲毛海岸に,その干潟を利用した国内初の民間飛行場が1912年(明治45年)に開設された. 日本の「民間航空の発祥の地」として,日本の航空振興に大きく貢献した.
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この飛行場があった場所は,現在稲毛公園(千葉県千葉市稲毛区稲毛1丁目)となっている. また,稲毛海浜公園内(美浜区高浜7丁目)には,稲毛民間航空記念館が開設(入館無料)されている. 当時活躍した複葉機(主翼が2枚ある飛行機)鳳号(おおとりごう)の80%スケールの復元機(飛行も可能)が展示されている.
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この飛行場を開設したのが,奈良原三次(ならはらさんじ)だった. 独学で飛行機を設計し,国産飛行機初の飛行に成功する. 奈良原三次の弟子であった伊藤音次郎(いとうおとじろう)は,千葉県稲毛に伊藤飛行機研究所を1915年(大正4年)に創立する. 日本初の女性パイロット(女流飛行士)の兵頭精(ひょうどうただし)などの数多くのパイロットを育てる.
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当時,女性パイロットは珍しく,一目見ようと飛行会場が満員になるほど多くの観客が押し寄せた. (社)帝国飛行協会(現,日本航空協会)主催の三等飛行機操縦士の飛行競技に参加し,スピード種目で15人中10位になっている.
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女性パイロットの兵頭精は,NHKの連続テレビ小説「雲のじゅうたん」(1976年放送,最高視聴率48.7%)のヒロイン真琴(浅茅陽子)のモデルになった女性だ. 1916年(大正5年)に稲毛を離れ,現在の千葉市寒川新宿に白戸飛行機練習所を開設する. さらに1918年(大正7年)に,千葉郡津田沼町鷺沼(さぎぬま,現,習志野市)に移している.
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国内初の民間飛行場が開設されてから約100年後,航空とゆかりがあるこの地で,飛行レースのレッドブル・エアレース千葉大会(第三戦)がおこなわれた. エナジー飲料メーカのレッドブルがスポンサーとなっておこなわれるエアレースで,2003年から各国でおこなわれている.
準備中のレッドブル・エアレース千葉大会会場.
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エアレース以外にも,F1やオートバイなどのモータースポーツやヨットレース,サッカーチームなどに,積極的に支援している. レッドブルは,エナジー飲料(コーラの約2倍のカフェインが含まれる)業界でほぼ独占状態となっている.
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飛行コースの幕張新都心の会場には,滑走路はない. では,レッドブル・エアレース千葉大会に参加しているこのレース用飛行機はどこから飛び立ってきているのだろうか...
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東京国際空港(東京都大田区,羽田空港)にはそのような余裕はないし,成田国際空港(千葉県成田市)も同じだ. セスナ機クラスの飛行機は,大利根飛行場(茨城県稲敷郡河内町)を使うことが多いがこちらもかなり遠い. その他,民間が使える飛行場として,茨城空港(百里飛行場)や調布飛行場(東京都),関宿滑空場(千葉県野田市)などがあるが,いずれもかなり遠い.
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習志野演習場内の習志野離着陸場,陸上自衛隊木更津飛行場(千葉県木更津市),海上自衛隊館山航空基地(千葉県館山市),海上自衛隊下総航空基地(千葉県柏市),航空自衛隊入間基地(埼玉県狭山市)などがあるが,自衛隊所有の滑走路を借りるのは難しい. かつては,船橋飛行場,松戸飛行場,誉田飛行場(平川滑空場),印旛飛行場(草深飛行場)などがあったが今はない.
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実は,レッドブル・エアレース千葉大会では浦安市日の出の墓地公園となりの護岸部分に,臨時で滑走路を造ったのだ. 2015年に続き,今回で2度目の利用となる. 2015年の時は,十分な事前説明(告知)がないまま工事を進めてしまったことから,地域住民との摩擦がでてしまった. 直線距離で 8.8km で,最高速度(約370km/h=ほぼ新幹線の速度)で飛べば,わずか90秒ほどで大会会場に到達する. この場所は,葛南土木事務所が管理しているが,利用が終われば原状復帰(貸し出す前の状態)しなければならないが,来年以降も開催する可能性があるということで,原状復帰を延長しているようだ.
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レッドブル・エアレースは,機動性のあるレース専用飛行機を使用して,空気で膨らませた高さ25mのエアパイロン(エアゲート)が設置された飛行コースを,1機ずつ周回して飛行タイムを競う. 第1回大会は2003年に開催され.2005年から世界選手権となっている. 世界最高の飛行技術を持つパイロットが,最高時速370km,最大重力加速度10G(一般的な旅客機で1.5G程度)にもなる.
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FAI(国際航空連盟)が公認する世界最速のモータースポーツで,「空のF1レース」とも言われる. 2010年練習中だったブラジルのパイロット(経験18年)がオーストラリア・パースのスワン川に墜落. カナダのウィンザーで,予選に臨んでいたマット・ホールが危うくデトロイト川に両翼と車輪が水面につき,重大な墜落事故になりかける. スペインのトレド県カサルビオス・デル・モンテで練習中だったスペインのパイロットが地面に墜落して死亡. ---などの事故が相次いだため,2011年からの一時休止される. 大会ルールを一部変更して,3年のブランク後の2014年から再開する. 7か国,8ヶ所でレースを開催していて,日本(幕張新都心の海岸)での開催は2015年につづいて2回目となる.
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<2016 年レースカレンダー(予定)>
1. アブダビ(アラブ首長国連邦):3月11日(金)-12日(土)
2. シュピールベルク(オーストリア):4月23日(土)-24日(日)
3. 千葉(日本):6月4日(土)5日(日)
4. ブダペスト(ハンガリー):7月16日(土)-17日(日)
5. アスコット(イギリス):8月13日(土)-14日(日)
6. ラウジッツ(ドイツ):9月3日(土)-4日(日)
7. インディアナポリス(米国):10月1日(土)-2日(日)
8. ラスベガス(米国):10月15日(土)-16日(日)
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千葉(日本)の2016年6月4日(土)のレッドブル・エアレース千葉2016は,強風と高波のため,マスタークラスとチャレンジャークラスの予選がキャンセルとなってしまった. 2.5m の高波があり,墜落した場合の海上レスキューが困難なためだ.
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