船橋市の松戸徹市長と千葉県の平井俊行総務部長が厳しい顔つきで席についた. そして,平井俊行総務部長は重い口を開いた「2015年度末で船橋オートレース場を廃止する」と. 2014年8月12日(火)におこなわれた船橋市千葉県の突然の合同会見だった. 入場者数減少や車券売上額減少が今後も続くこと,今後約14億円の設備投資が必要となることを廃止理由とした. 森田健作千葉県知事も,「税金を投入してまで存続するのは,いかがなものか」と廃止容認の方向を表明した.
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そして2016年3月21日(月/秋分の日振替休日),船橋オートレース場にておこなわれた,「特別G1共同通信社杯プレミアムカップ優勝戦(12レース)」をラストレースに,船橋オートレース場は完全に閉場された. では,船橋オートレース場はどのような経緯で船橋に設置されたのだろうか.
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1938年(昭和13年)の国家総動員法と1939年(昭和14年)の軍馬資源保護法の公布により多くの地方競馬場は廃止され,少なくなった地方競馬は軍馬に適したアングロアラブ種(通称,アラブ)に変更される. 競馬も障害競走や繋駕速歩競走(けいがそくほきょうそう=1人乗りの二輪馬車)になっていく. 戦争が長引くにつれ,日本の馬の半分以上が軍馬として戦地へ送られた.
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悪路に向かないサラブレッド種は,千葉県市川国府台にあった千葉県血清研究所などが中心となって,天然痘ワクチンなどの製造に使われた. 1945年8月6日のヒロシマへのウラン型原子爆弾の投下. 8月9日のナガサキへのプルトニウム型原子爆弾の投下. そして,8月15日正午の玉音放送をもって終戦となる.
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戦後すぐの1946年11月に,復興財源確保のために地方競馬法(現,農林水産省管轄)が施行される. 全国で61カ所に地方競馬場が設置されたが,戦争のために競走馬が足りず,開催することすらできない競馬場も多かった. そこで,馬を必要としない公営競技として,1948年に自転車競技法(現,通商産業省管轄)が施行されて競輪が開始される. さらに1950年に,小型自動車競走法(現,通商産業省管轄)が施行されオートレースが開始. 1951年にモーターボート競走法(現,運輸科学省管轄)によって競艇と,つぎつぎに競馬以外の公営競技が立ち上がる.
ラスト開催となった船橋オートレース場には,1万2739人ものオートファンが押し寄せた.
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日本で初めてオートレースが開催されたのは,1950年(昭和25年)10月29日からだ. 船橋競馬場を使って千葉県が主催したものだった. 当時はまだ,専用のオートレース場はなく,船橋競馬場のダートコースを使っての開催で舗装もされていない. これが,「オートレース発祥の地」とされる由縁である.
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当初の基準では,船橋は開催者になれなかった. その後1954年(昭和29年)6月に小型自動車競走法が改正され,大都市以外でもオートレース場が設置された市町村が主催できるようになる. 船橋が主催に加わったのは,1955年3月18日からとなる. 当時の船橋市の人口は10万人(現,約62万人)程度しかなく,地方の小さな都市に過ぎなかった.
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しかし,オートバイやレーシングカーの凄まじい爆音に競走馬がおびえ,競馬レースに影響が出る. 競馬ファンからのクレームもあり,競馬場を使ったオートレースの開催はできなくなってしまう.
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当時,船橋ヘルスセンター(ららぽーとTOKYO-BAYの前身)の開発と運営をおこなっていたのが朝日土地興業(現,三井不動産に吸収)だが,自動車レースの船橋サーキット場も運営していた.
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しかし,船橋サーキット場の経営が思わしくなかったことから,オートレース場に転用する. そして,現在の船橋オートレース場が1968年にスタートする. その後,オートレースの収益は,船橋市の一般会計に大きく貢献し,公園や学校の整備に広く役立てられることになる.
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だが,オートレースは新たな客を開拓できず,しだいに衰退していく. 船橋開催のオートレースは,2016年3月21日(月)を最後に65年の幕をおろした.
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12レースの優勝戦では,地元船橋所属の永井大介が優勝,2着に青山周平,3着に中村雅人が入り,全員地元選手で上位を独占した. 「戦う支部長」こと永井大介は,通算17回目のG1制覇となった.
オートレースファンの近くで最後の挨拶をしたいと,森田健作千葉県知事と並ぶことを拒否した地元船橋所属の永井大介選手.
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しかし,表彰式で森田健作千葉県知事が登壇すると,船橋オートレース場は一変する...
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船橋オートレース廃止に納得しないオートレースファンのやるせない思いから,「帰れ!帰れ!帰れ!」の怒号が沸き起こる. その後に行われた閉場式でも,森田健作千葉県知事だけではおさまらず,松戸徹船橋市長へも「帰れ!帰れ!帰れ!」の怒号が浴びせられる事態となったのだ.
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全盛期の1990年には,年間744億円の売り上げがあった船橋オートレースも,近年はその7分の1以下の100億円程度まで減少している. 難解なハンデ戦(3100m競走)やホームグランド制など,オートレースは他の公営競技よりも敷居が高い. それが,新たなオートレースファンをこばんでいる. このような状態では,廃止もしかたがないとオートレースファンも思っているはずだ. それを,「ありがとう」と拍手で閉場できなかったのは.千葉県の不透明な廃止プロセスにあった.
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森田健作千葉県知事に帰れ帰れの大怒号となった船橋オートレース場.

自治体のピラミッド関係ははっきりしている. 今回の船橋オートレース場廃止の決定も,千葉県の指導のもとで船橋市が調査や調整をしたにすぎない. 特に,森田健作千葉県知事については,選手会が千葉県へのふるさと納税をしたときには喜びのメッセージを出しても,船橋オートレース場廃止について面会を申し込みをしても,逃げ回って面会しようとしなかった. テレビやラジオの番組に出演する時間があってもだ. このような森田健作千葉県知事の怠慢に,オートレースファンの怒りが爆発したのだ.
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