1783年(天明3年),長野県軽井沢町御代田町と群馬県吾妻郡嬬恋村との境にある標高 2568m の浅間山が大噴火した. 同じころ悪天候や冷害により農作物の収穫が激減していた. 東北地方を中心に,餓死による死者が十数万人に達したといわれている. それが,天明の大飢饉(だいききん)だ.
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生活ができなくなった農民は各都市部へ流入し,しだいに治安が悪化していく. 放火や強盗などの凶悪犯罪が目立つようになり,武装集団の盗賊は,町奉行(行政/司法)では手に負えない状況となっていた.
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この対策として,番方(武官)である先手組(警護)より,火付盗賊改(ひつけとうぞくあらため)ができた.
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火付盗賊改(火盗)は,町人に限らず武士や僧侶であっても検挙ができる権限が与えられ,人々からは恐れられていた.
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火付盗賊改の長官となったのが長谷川平蔵だ. 故池波正太郎の小説鬼平犯科帳の主人公となった人物だ.
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この鬼平犯科帳が活躍した江戸時代の町並みを再現した施設が,埼玉県羽生市にできた.
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東北自動車道上り線の羽生パーキングエリア(PA)が大幅に改装され,鬼平犯科帳の世界がリアルに再現された鬼平江戸処ができた.
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NEXCO東日本では,2010年6月に関越自動車道寄居上り線PAに星の王子さまPAを造るなど,テーマ型エリアを展開している. 鬼平江戸処は,そのテーマ型エリアの第2弾となる.
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羽生PAの近くの埼玉県久喜市栗橋北には,日光街道栗橋関所(くりはしじゅく)が設けられ,日光や東北方面からの江戸の入口とされてきた.
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日光街道奥州街道を,現代の街道東北自動車道とを重ね合わせ,羽生PA鬼平江戸処とした. なお,下り線のサービスエリアも大改装されたが,ショッピングセンター風となっている.
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自動販売機もラッピングされ,木目調になっている.
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高い完成度の姿だが,外観だけではない...
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鬼平江戸処内部も,江戸の商店街を模したデザインになっている.
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